Mémoire et émotions Se rappeler un événement, c’est à la fois identifier ce qu’il signifie et réactiver une émotion. C’est rapprocher une connaissance générale de l’autobiographie.

Par Rémy Versace

Qui n’a pas été troublé par une musique ou un parfum qui fait immédiatement resurgir une trace du passé ? Dans toutes nos activités, chacun d’entre nous utilise des connaissances qui lui permettent généralement de produire des comportements adaptés aux situations auxquelles nous sommes confrontés.La plupart des recherches sur la mémoire humaine développées dans la dernière décennie défendent l’idée centrale de connaissances émergeant de la réactivation de traces d’expériences passées stockées en mémoire. Ces traces mnésiques refléteraient l’ensemble des caractéristiques sensorielles de nos expériences passées (formes, couleurs, sons, odeurs), nos actions et plus largement notre activité, mais aussi nos états émotionnels et motivationnels qui déterminent en grande partie cette activité. La mémoire ne serait donc que le produit de la rencontre entre l’expérience présente et les traces, dans le cerveau, des expériences passées.

Cette conception dynamique de la mémoire s’oppose à une approche plus traditionnelle qui, pendant longtemps, l’a considérée comme un simple stock de connaissances dans lequel l’individu vient piocher pour comprendre le monde. Pour se faire une idée plus précise de ce qu’est réellement la mémoire, allons nous promener du côté de Combray, juste pour un thé.

Dans ce court extrait de À la recherche du temps perdu (Du côté de chez Swann), Marcel Proust décrit parfaitement une mémoire directement liée à nos sensations et à nos émotions, qui aurait ici conservé l’odeur et la saveur de la madeleine de tante Léonie. On voit aussi que le souvenir ne fait pas partie d’un stock de connaissances dans lequel on pourrait puiser à volonté ; sa réminiscence est rendue
possible par la similarité entre la situation présente (l’odeur et la saveur du thé associées à celles de la madeleine) et les traces laissées en mémoire par ce souvenir d’enfance.

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